ヒルコ

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 先日、福岡市博多区麦野を通った際、「稚児恵比須神」という小さな神社を見掛け、写真に収めてきた。境内にあった「稚児えびす神の由来」に面白いことが書かれていた。「蛭児尊は恵比須神の前の御名で伊弉諾尊の第一の御子として、七福神の内の御一人であり、幼児の守護神として…」。神社に詳しい人にとっては常識なのだろうが、蛭児(ヒルコ。蛭子とも書く)が“えびすさん”と同一の存在として扱われていることを恥ずかしながら初めて知った。そう言えば、蛭子と書いて“えびす”とも読み、そんな苗字の漫画家兼タレントさんがいたなと思い出した。

 ヒルコは、イザナギ、イザナミの両神から生まれた神の一人だが、3年経っても足腰が立たなかったため、鳥之石楠船に乗せて流されたと『日本書紀』にある(次生蛭兒、此兒年滿三歲、脚尚不立。<中略>次生鳥磐櫲樟橡船、輙以此船載蛭兒、順流放棄)。この一文、素直に読めば、障害のある子供を捨てたとしか受け取れないが、様々な解釈があり、戦前に出版された『日本建国講話』(熊田葦城著、京文社、1937)には<日本統一に向かうイザナギが出発直前、ヒルコを安全な地に送った>という趣旨のことが書かれていた。

 私自身はと言えば、ヒルコを題材にした諸星大二郎さんの漫画『妖怪ハンター』第1作「黒い探求者」のインパクトが強すぎ、書紀の例の一文については“ヒルコという邪悪な怪物を異世界に封じた”という解釈で凝り固まってしまっている。いい年をしてマンガに影響を受けていることの是非は措いておいて、これが理由で邪悪な(と思い込んでいる)ヒルコが福々しい“えびすさん”と同一視されていることに少し驚いてしまった。

 両神が結びつけられた理由について、これまた戦前に出された『国民伝説類聚』(島津久基、大岡山書店、1933)には「海中に放たれたという点と、蛭子の字面の類似連想からか憐れなこの小神は、何時の間にか七福神の一たる恵比寿にまで進展して」とある。商売繁盛の神様というイメージが強い“えびすさん”だが、海神でもある。海を介して二つの神が結びつけられ、蛭子として流されたが、流れ着いたら“えびすさん”に変じていたということだろうか。

 稚児恵比須神の御神体は境内奥に安置されている石碑で、下部には「蛭児尊」と刻まれている。上部に刻まれた文字は注連縄で隠れ判読できなかったが、改めて写真を見ると、梵字のように見える。御神体にケチをつけるようで申し訳ないが、もともとは梵字板碑で、後に「蛭児尊」と彫り込んだ可能性はあると思った。
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